Saltar al contenido

Arrancar estas represas abrirá ríos para la recreación y salvará vidas.

Arrancar estas represas abrirá ríos para la recreación y salvará vidas.

A lo largo de las llanuras del Medio Oeste de Estados Unidos, las presas de concreto de baja carga sirvieron durante décadas como herramientas importantes en el manejo de inundaciones, como estaciones de medición y para riego. También son muy peligrosos, apodados “máquinas de ahogamiento” por algunas agencias de gestión del agua.

La hidrodinámica causada por el rápido flujo de la cornisa de la presa da como resultado que el agua se mueva en un movimiento circular inverso entre la pared de la presa y el punto de ebullición del agua, típicamente un par de yardas río abajo. Cualquier cosa, o cualquiera, atrapada en la corriente es empujada bajo el agua, vuelta hacia arriba y hacia abajo de nuevo. Los chalecos salvavidas pierden su flotabilidad y quedan prácticamente inutilizados por las burbujas de aire que llenan el agua.

Difícil de ver desde aguas arriba, las presas de baja altura han ahogado a cientos de personas en todo el país durante la última década. Iowa, Pensilvania y Minnesota son juntos responsables de un tercio de todos los ahogamientos de presas de baja carga en los Estados Unidos, según un estudio de 2015 realizado por investigadores de la Universidad Brigham Young. Una sola presa en Harrisburg, Pensilvania, se ha cobrado al menos 29 vidas. En Iowa, casi 200 personas se han ahogado a manos de represas de baja altura, un tercio de ellas solo en las últimas dos décadas.

Pero en Springfield, Ohio, y en otras ciudades del Medio Oeste, se están realizando esfuerzos para librar a los ríos de estas traicioneras estructuras. Hacerlo trae beneficios adicionales al abrir los ríos a la recreación.

Construyendo una carrera de aguas bravas en Ohio

Cuando el rafter y empresario John Loftis regresó a su Ohio natal después de cinco años persiguiendo rápidos en el noroeste de Colorado, se preguntó si las emociones que había experimentado en el oeste podrían de alguna manera replicarse en su propio patio trasero. Tenía planes de desarrollar un tramo de seis millas de Buck Creek, un pequeño río que atraviesa Springfield aguas abajo de una presa y un embalse importantes administrados por el Cuerpo de Ingenieros del Ejército de los EE. UU.

Pero una serie de obstáculos, literales y burocráticos, se interpusieron inicialmente en su camino. El principal de ellos fueron tres presas de baja altura que iban de orilla a orilla, instaladas hace décadas para controlar las inundaciones. Después del trágico ahogamiento de un niño en una de las represas en 2008, la comunidad pidió un cambio. Con el Cuerpo de Ingenieros a bordo, Loftis y su equipo se pusieron a trabajar en la conversión y remoción de las presas a partir de 2009.

Loftis, que tiene experiencia en construcción, pasó meses sumergido hasta las rodillas en el río. Su equipo usó máquinas excavadoras para modificar y eliminar varias presas por completo antes de colocar estratégicamente una mezcla de cantos rodados y concreto para crear los efectos de ola deseados. “Estábamos allí todos los días en el agua, acuñando rocas con palancas”, dice.

(Represas en deterioro: el problema que Estados Unidos ha descuidado durante demasiado tiempo.)

Sus jornadas laborales de 15 horas dieron sus frutos: hoy en día, Buck Creek es la pieza central del ECO Sports Corridor, que ofrece ocho características de aguas bravas que culminan en el Snyder Whitewater Play Park, donde una serie de cuatro gotas atrae a palistas de media docena de estados alrededor del región. Las descargas de agua programadas del embalse del Parque Estatal Buck Creek río arriba dan como resultado una fuente confiable de rápidos de calidad para los recreacionistas los fines de semana de cada otoño. Estos esfuerzos combinados han ayudado a devolver la vida a una ciudad vaciada por la pérdida de miles de puestos de trabajo en la industria.

Eliminación de presas de baja carga

Desde Colorado hasta Indiana y Maine, las autoridades municipales, los ambientalistas y los ingenieros se están embarcando en proyectos para mapear y eliminar presas de baja altura. De los 26 estados que eliminaron las presas en 2019, un tercio fue del Medio Oeste.

“En los últimos años, definitivamente hemos comenzado a ver un aumento [in removals] en las regiones del Medio Oeste y de los Grandes Lagos ”, dice Jessie Thomas-Blate, directora de restauración de ríos en American Rivers, una organización sin fines de lucro que trabaja para devolver los ríos a sus estados naturales.

Para los entusiastas del agua y las empresas asociadas, los beneficios de las vías fluviales de flujo libre son obvios. En lugares como Dayton, Ohio; metro de Chicago; y Grand Rapids, Michigan, regiones con una población combinada de millones, los líderes comunitarios y los municipios están gastando millones de dólares en convertir presas de baja altura en características recreativas de aguas bravas como parte de planes más amplios para impulsar sus economías locales. Para los fanáticos serios de las olas, las competiciones de aguas bravas de los Juegos de Verano de Iowa están programadas para realizarse en el Charles City Whitewater Park en junio.

La eliminación de las presas también ha generado beneficios ecológicos, como programas de reintroducción para una gran cantidad de peces y anfibios, incluida la salamandra Hellbender, la más grande del país. La eliminación de los peligros de las presas y el restablecimiento del flujo natural del río también crea oportunidades de pesca más seguras para los pescadores.

(La enorme demolición de una presa podría salvar al salmón al borde de la extinción.)

Encontrar y mapear las “máquinas de ahogamiento”

Pero abundan los desafíos. Un número desconocido de presas de baja carga, quizás decenas de miles, todavía bloquean las vías fluviales en los EE. UU. Muchas fueron abandonadas hace décadas por propietarios privados que ya no operan, lo que significa que estimar su número total, o incluso cuántos siguen sin ser contabilizados, es una conjetura. . Esto, y la creciente frecuencia de personas que van a los ríos para recrearse, han aumentado la necesidad de encontrar y mapear sus ubicaciones.

Sin embargo, los autores del estudio de la Universidad Brigham Young asumieron el desafío al establecer un proyecto para encontrar y desarrollar una base de datos de presas, utilizando software de inteligencia artificial y Google Earth Pro. Manuela Johnson, líder de Indiana Silver Jackets, un equipo voluntario interinstitucional que trabaja en soluciones a los peligros de las vías fluviales, ha ayudado a desarrollar el software que, hasta ahora, ha entregado “alrededor del 90 por ciento de precisión”. Para los usuarios de ríos que deseen contribuir a la base de datos, esta aplicación permite a las personas etiquetar geográficamente y fotografiar presas de baja altura.

(Dos tercios de los ríos más largos ya no fluyen libremente, y nos está perjudicando.)

Aún así, no todo el mundo está contento. Algunos pescadores, atraídos a las presas por los peces que se congregan en los estanques en su base, y los lugareños, que disfrutan viendo las hermosas (pero mortales) cascadas, se oponen a su remoción.

A medida que los mandatos de distanciamiento social se alivian y los recreacionistas se preparan para ir a los ríos, el riesgo de lesiones que pongan en peligro la vida podría aumentar durante el verano. Johnson advierte que los remeros y los usuarios de los ríos comprueben los niveles del agua en el sitio web del Servicio Geológico de EE. UU. Antes de salir.

Pero para quienes se preocupan, les aguarda una nueva oportunidad, justo en sus patios traseros.

Stephen Starr es un periodista y autor irlandés que informó desde Oriente Medio durante una década antes de mudarse a Ohio. Encuentra a Stephen en Gorjeo e Instagram.

Source link