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Golf, whisky … ¿y cohetes? La escena turística de Escocia apunta a las estrellas.

La escena turística de Escocia apunta a las estrellas

En el extremo norte de las Tierras Altas de Escocia, el histórico condado de Sutherland alberga una costa escarpada, castillos en ruinas y la península de A ‘Mhòine, que en gaélico escocés significa “la turbera”, una extensión tan árida que podría ser la superficie de la luna. A excepción de los gansos grises y las aves zancudas de los dunlin, todo lo que se eleva de este paisaje antiguo y virgen son las cumbres distantes de las montañas. Y, quizás pronto, naves espaciales en vuelo.

Ya en el otoño de 2022, las multitudes pueden reunirse aquí para ver los cohetes de bajo carbono despegar desde una plataforma de lanzamiento ubicada dentro de los helechos. Al transportar satélites de comunicaciones a la órbita, la plataforma cumplirá la ambición de la Agencia Espacial del Reino Unido (UKSA) y sus socios de volar naves espaciales desde suelo británico. El puerto impulsará al país a una industria de lanzamiento espacial comercial actualmente impulsada por SpaceX de Elon Musk. Y empujará a esta región a una economía espacial global que se prevé tendrá un valor de hasta 1,4 billones de dólares para finales de la década.

Space Hub Sutherland podría convertirse en el primer puerto espacial orbital continental de Europa, reviviendo un área en declive económico a través de nuevos empleos y agregando “detección de cohetes” al perfil turístico de Escocia, junto con las ofertas tradicionales de whisky, golf y páramos. La tecnología involucrada podría incluso ayudar a la industria espacial a ser más consciente del clima.

Pero aunque la naciente industria espacial de Escocia parece preparada para despegar, persisten los desafíos. Las partes interesadas deben equilibrar el futuro económico de Sutherland y la alteración del entorno frágil y biodiverso de la zona, que es vital en la lucha contra el cambio climático.

Los crofters espaciales de Melness

En ubicaciones desde Prestwick hasta Kintyre, Stornoway y North Uist, la idea de crear puertos espaciales de lanzamiento horizontal y vertical en Escocia se ha explorado durante años. Escocia, una de las masas de tierra más septentrionales de Europa, tiene una ubicación ventajosa para acceder a las órbitas polares y sincronizadas con el sol, mientras que la densidad de población relativamente baja del país (182 personas por milla cuadrada) y la abundancia de aguas costeras circundantes para salpicaduras de emergencia ofrecen tranquilidad en caso de que se produzca un lanzamiento. equivocado.

(En la Costa Espacial de Florida se pueden ver cohetes y un refugio de vida silvestre.)

En Sutherland, un área de 2,028 millas cuadradas que alberga alrededor de 13,500 habitantes, la densidad de población se reduce a menos de siete personas por milla cuadrada y puede llegar a ser aún más escasa. Con el desmantelamiento de la central nuclear de Dounreay y la industria petrolera del Mar del Norte en declive, los puestos de trabajo son cada vez más escasos. La población de Sutherland puede caer en picado en un 11,9 por ciento en los próximos 20 años, según una proyección del gobierno escocés.

“Tienen suerte si ahora tienen 20 alumnos”, dice la profesora jubilada Dorothy Pritchard de la escuela donde enseñaba en el pueblo de Tongue en Sutherland. “Cada vez que una familia se va, es como un puñal en el corazón”. Pritchard es un crofter de sexta generación (un pequeño agricultor, tradicionalmente arrendatario) y presidenta de Melness Crofters ‘Estate (MCE), una comunidad de 57 agricultores terratenientes en A’ Mhòine.

En 2017, para sorpresa de los crofters, la agencia de desarrollo regional Highlands and Islands Enterprise se acercó a ellos para que construyeran un puerto espacial en sus tierras, cofinanciado por UKSA. Se produjo un feroz debate entre los crofters antes de que se votara para dejar entrar a los cohetes. “Pero no a cualquier costo”, insiste Pritchard.

Se garantizó estrictamente que no se lanzarán misiles y que la instalación tendrá el menor impacto posible en un área fuertemente protegida por sus muchas especies raras de vida silvestre y plantas amenazadas, sin mencionar la forma en que las turberas capturan y almacenan carbono. El núcleo del puerto espacial será de 759 acres, incluido un centro de control diseñado para integrarse en el medio ambiente y caminos de acceso “flotantes” que no requieren la excavación de turba.

(¿Qué será de los páramos de Escocia?)

Se proyecta la creación de cuarenta empleos locales permanentes; la mitad de todo el dinero ganado del puerto espacial por MCE se destinará a un fondo de caridad para la comunidad local. “Creo que sería fantásticamente emocionante para esta zona”, dice Pritchard, un “Trekkie” confeso (fan de la Star Trek franquicia de televisión y cine de ciencia ficción) y los más entusiastas de los “Space Crofters”, como se llaman en broma. “Es un futuro sostenible”.

Hospitalidad de las tierras altas, ahora con cohetes

“Si va a entrar, será pequeño, y no será el Cabo Cañaveral de Escocia”, dice Chris Lamour, director ejecutivo del operador comercial de Space Hub Sutherland, Orbex, mientras relata las demandas de los lugareños durante las negociaciones. Un pequeño puerto espacial de bajo impacto necesita un cohete a la altura y la respuesta de Orbex es Prime, un vehículo de lanzamiento de carga útil de 150 kg que se está construyendo actualmente en la sede de Orbex en Forres, que según la compañía será el cohete más ecológico jamás volado. Orbex dice que Prime será reutilizable y funcionará con combustible renovable de biopropano que reduce las emisiones de carbono en un 90 por ciento.

Cualquiera que espere un espectáculo similar al monstruo Falcon Heavy de 63.800 kg de carga útil de SpaceX que se lanza desde una plataforma de lanzamiento de Florida puede sentirse decepcionado por la vista de la pequeña Prime volando hacia el cielo. Sin embargo, Lamour todavía siente que los lanzamientos desde Sutherland, hasta 12 al año, tienen el potencial de atraer nuevos visitantes a un área que ya ofrece a los turistas mucho en términos de extensos campos y hospitalidad tradicional de las Highlands.

“En los primeros lanzamientos, verá a mucha gente acudir a mirar porque será una novedad”, dice Lamour. “Es posible que haya gente incondicional que quiera venir a ver cada lanzamiento o gente que programe su viaje turístico en la North Coast 500”.

Glasgow, ciudad satélite

Space Hub Sutherland sigue la creciente industria de satélites de Glasgow. La ciudad más grande de Escocia es el mayor productor de satélites fuera de California. En las orillas del río Clyde, donde una vez se construyó una quinta parte del transporte marítimo del mundo, hoy en día se ensamblan embarcaciones mucho más pequeñas, algunas un poco más grandes que un cubo de Rubik alado, para alimentar un feroz apetito global por los datos satelitales utilizados para todo, desde programas militares. a las aplicaciones de citas.

(La basura espacial es un gran problema, y ​​solo se está agrandando.)

“Glasgow es fundamentalmente uno de los mejores lugares del planeta para construir naves espaciales”, dice Tom Walkinshaw, fundador del fabricante de satélites Alba Orbital. La historia de la industria de satélites de Glasgow comenzó en 2005, cuando se fundó Clyde Space, hoy líder del mercado en tecnología CubeSat. Una fuerte inversión y una sólida base de talento y apoyo que rodea a las universidades de Glasgow han ayudado al sector a expandirse y crecer. Se estima que la industria espacial escocesa tendrá un valor de más de $ 5 mil millones para 2030.

Un puerto espacial escocés, en teoría, significaría que los gustos de Clyde Space y Alba ya no necesitan transportar sus productos al Estados Unidos o Nueva Zelanda para su lanzamiento. Pero a pesar de que los puertos espaciales se debaten durante años en Escocia, todavía no se ha construido ninguno y Walkinshaw sigue siendo escéptico. Incluso si Orbex despega de Sutherland, siente que un recién llegado a un mercado ya dominado por $ 74 mil millones de SpaceX, “solo este gorila de una empresa”, comenta, puede tener dificultades.

“Como hombre del espacio, me encantaría ver cohetes lanzados desde Escocia”, dice Walkinshaw. “Pero me preocupa que esto se convierta en un espectáculo secundario”.

Protegiendo A ‘Mhòine

Dejando a un lado el escepticismo, también hay que considerar el entorno. La construcción podría comenzar en el puerto espacial de $ 24 millones antes de fines de 2021. Pero la perspectiva de que una instalación de este tipo se construya tan cerca de una frágil turbera, un sitio designado de especial interés científico, inciensa a muchos, particularmente en el año en que Escocia está preparado para dar la bienvenida a los líderes mundiales en la crítica Conferencia de las Naciones Unidas sobre el Cambio Climático COP26 en Glasgow.

(Las turberas más grandes del mundo pueden estar ubicadas en África.)

La turbera de A ‘Mhòine forma parte del Flow Country, la mayor extensión de turbera de Europa. En el Reino Unido, las turberas almacenan más de tres mil millones de toneladas de carbono, equivalente a todo el carbono almacenado en los bosques del Reino Unido, Alemania y Francia juntos. Si se daña, la turbera puede liberar su carbono. Por esa razón, entre otras, muchos se oponen al puerto espacial, incluido el grupo ambientalista local Protect The Mhòine, los científicos de la Agencia de Protección Ambiental de Escocia (SEPA) y el hombre más rico y terrateniente de Gran Bretaña, Anders Holch Povlsen.

El multimillonario empresario minorista danés y entusiasta de la revitalización es dueño de tierras que limitan con Melness Crofters ‘Estate. Su organización de conservación Wildland tiene una visión alternativa para las Highlands: millones de árboles replantados, hábitats marinos restaurados, animales extintos como el lince euroasiático reintroducidos y ningún puerto espacial. O al menos, no en la península de A ‘Mhòine (otra de las empresas de Pavlson, Wild Ventures, ha invertido casi 2 millones de dólares en el Centro Espacial Shetland, un proyecto rival en lo alto de las Islas del Norte).

Se espera que en junio se lleve a cabo una revisión judicial del permiso de planificación del puerto espacial de Sutherland, solicitado por Wildland. Space Hub Sutherland espera el consentimiento del Tribunal de Tierras de Escocia, mientras que Orbex todavía necesita una licencia para lanzar del gobierno del Reino Unido.

La carrera espacial escocesa está lejos de ser ganada, pero Dorothy Pritchard, crofter de Melness, mantiene la esperanza. En una cabaña de guijarros en la ladera de una colina con impresionantes vistas del mar del Norte, toma una taza de té y describe lo que más le importa: asegurarse de que haya un futuro aquí para las personas tanto como para el medio ambiente.

“Cualquier lugar que esté vacío para mí no tiene alma”, reflexiona, “son las comunidades y las cosas las que hacen un lugar, y hacen que sea divertido visitarlo y divertido conocer a las personas y su forma de vida y sus culturas. Solo creo que cuando pierdes eso, has perdido algo terriblemente precioso “.