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¿La pandemia aplastará la industria del senderismo de Nepal?

¿La pandemia aplastará la industria del senderismo de Nepal?

A tres millas verticales sobre el Océano Índico, a ocho días a pie de la carretera más cercana, la aldea de Dzongla se encuentra en un paso azotado por el viento y cubierto de nieve debajo del Monte Everest. A ambos lados, el pico Lobuche (20,075 pies) y Cholatse (21,128 pies) se elevan tan abruptamente que parecen sobresalir del grupo de edificios con paredes de piedra y techos de hojalata que se encuentran debajo, uno de los asentamientos humanos más altos y remotos de la Tierra.

A pesar de su aislamiento geográfico, Dzongla ahora está atrapado en medio de un cataclismo global. Desde mediados de la década de 1990, la aldea se ha transformado de una comunidad insular de pastoreo de yaks de varias familias a una parada de descanso para escaladores y excursionistas. Para 2020, los seis grupos de edificios en Dzongla eran albergues, construidos para dar cabida a una explosión de turismo internacional alrededor del Everest.

Y ahora, más de un año después de la sequía turística inducida por la pandemia del coronavirus que muestra pocas señales de ceder, Dzongla se enfrenta a una crisis existencial.

“Si la pandemia continúa así, entonces no sabemos qué vamos a hacer”, dice el sherpa local Tshering Tenzing, quien obtuvo un préstamo en 2017 para construir Mountain Home. Con casi todo el turismo en la región detenido, él y su esposa no han tenido la oportunidad de abrir el albergue desde que la pandemia se apoderó de ellos hace más de un año. Mientras tanto, su deuda ha aumentado tan alto como el Himalaya.

Según Ang Tshering Sherpa, quien subió al Everest 10 veces antes de abrir Green Valley Lodge en Dzongla, seguir alquilando la tierra en la que se encuentra su alojamiento sería “demasiado arriesgado”. Es posible que su albergue esté cerrado de forma permanente, lo que obligará a Ang Tshering a regresar a la casa de su familia en la cercana Pangboche.

“Tenemos un problema muy grande”, dice Passang Futi Sherpa, quien junto con su esposo invirtió todos sus ahorros y obtuvo un préstamo bancario para construir Maison Sherpa en 2018. La pareja ahora corre el riesgo de incumplir el préstamo y perder el trabajo de sus vidas. “Si los turistas no vienen, nos vamos”.

Crecimiento rápido y descenso peligroso

Durante el mes pasado, Nepal ha sufrido una ola devastadora de infecciones por COVID-19 alimentadas en parte por la variante B.1.617.2 que se encontró por primera vez en la India, y que la evidencia preliminar sugiere que puede ser la variante más transmisible hasta el momento. Los hospitales se han visto abrumados, miles han muerto y se han informado casos tan altos como el campamento base del Everest.

Sin embargo, incluso antes de esta ola, Nepal estaba luchando bajo la carga económica de la pandemia, que para los sherpas de Solukhumbu, la región que contiene el monte Everest, hasta ahora ha resultado más devastadora que el virus mismo.

Entre los bloqueos impuestos por el gobierno y la vacilación por parte de los turistas, el Parque Nacional Sagarmatha experimentó una fuerte disminución en las visitas en los primeros cinco meses de 2021, en comparación con 24,762 en 2019. Mientras que los escaladores regresaron al Everest esta primavera, con el gobierno nepalés emitiendo un 408 permisos récord para escalar el Everest para extranjeros, pero los excursionistas, que generalmente representan más del 99 por ciento de los visitantes, no lo hicieron.

(Así es como COVID-19 se salió de control en Nepal.)

“Las expediciones emplean a mucha gente”, dice Pasang Tshering Sherpa, propietario de Himalayan Lodge en Gorak Shep, el último asentamiento antes del campamento base del Everest. “Pero para los albergues, necesitamos excursionistas para sobrevivir”.

Muchos lugareños dicen que las consecuencias económicas de la pandemia superan incluso a las del terremoto de 2015, que dañó o destruyó la mayoría de las casas en varias aldeas.

“Durante el terremoto, la mayoría de las casas se derrumbaron, pero aún después de la reconstrucción hubo oportunidades de ganar dinero”, dice Tshering Wanchhu Sherpa, un guía de montaña y propietario de un albergue en Kunde, que ahora está sumido en deudas. “Pero después de la pandemia … nada”.

Ahora que la temporada de primavera está terminando, los lugareños deberán encontrar una manera de llegar a fin de mes al menos hasta septiembre, cuando generalmente comienza la temporada de otoño. Muchos no están seguros de cómo se las arreglarán.

“Los primeros tres o seis meses estuvo bien”, dice Lopsang Sherpa, quien obtuvo un préstamo considerable en 2013 para construir un albergue de dos pisos en la antigua aldea de pastoreo de yaks de Chukhung (a 15.500 pies). “Pero después de un año …[it was becoming a] problema. Antes, ahorrábamos un poco de dinero. Ya se ha ido “.

(Con su cumbre “imposible”, los montañistas nepalíes logran el invierno histórico primero en K2).

Cuando Lopsang nació en Chukhung en 1982, aproximadamente 5.000 turistas visitaban Khumbu por año, y sus padres se ganaban la vida pastoreando yaks. En 2000, lo visitaron 25.000 turistas y sus padres abrieron una casa de té y un dormitorio. En 2013, cuando Lopsang obtuvo un préstamo para construir Khangri Resort Lodge & Restaurant, un complejo de dos pisos que ofrece habitaciones privadas, Wi-Fi y comida occidental, 35.000 personas visitaron. Y para 2018, este número había aumentado a 58.000.

“Todo el mundo invirtió mucho en albergues”, dice Lopsang, y explica que muchos lugareños pidieron préstamos en la década de 2010 para iniciar pequeñas empresas, a menudo construyendo sobre tierras ancestrales agropastorales.

“Cada año, más, más, más, más”, dice Mingma Sherpa, presidenta de la Asociación de Logias y Hoteles en Namche Bazaar, una aldea de 53 albergues y menos de 2.000 personas.

El precio de la entrada fue elevado. Los pueblos de la región del Everest están todos a varios días a pie de la carretera más cercana, y la construcción requiere el transporte de materiales por porteador, animal de carga o helicóptero. Volar una tonelada de equipo desde Katmandú a Dzongla cuesta aproximadamente $ 3,000, mucho más de lo que la mayoría de los nepalíes ganan en un año. La construcción de Mountain Home, una pequeña casa de campo de 15 habitaciones, le costó a Tshering Tenzing aproximadamente 170.000 dólares, casi todos los cuales pidió prestados.

“Ahora tenemos un gran interés”, dice Lopsang.

“Si esto continúa, la mayoría de nosotros nos iremos”, dice Tshering Tenzing, quien nació en el valle de Namche Bazaar.

Impactos de una sequía turística

Los pastores también han atravesado tiempos difíciles. En años normales, usaban burros, yaks y dzos, un híbrido entre un yak y una vaca, para transportar equipos para escaladores y excursionistas. Desde que comenzó la pandemia, los clientes son pocos y distantes, y las tasas han caído casi un 50 por ciento.

“Todo el tiempo, les damos heno a los animales, les damos papa, pero [there are] no hay trabajo ”, dice Kami Chhiring Sherpa, un pastor dzo de Khumjung.

Cuando se le preguntó cómo proporcionaría comida para su esposa y sus dos hijos pequeños durante los próximos meses, Dawa Kaji Sherpa, un pastor dzo desempleado y guía de montaña, se frotó el cuello y se removió incómodo en su silla.

“Estoy confundido acerca de esto”, dice, admitiendo que ya había recibido ayuda de amigos que ellos mismos tenían poco que dar.

(En el remoto Nepal, las nuevas carreteras brindan oportunidades y conflictos).

Muchos otros sherpas se enfrentan a una presión similar. Rita Dorjee Sherpa, de 23 años, es el único sostén de su familia de cuatro personas en Khumjung. Rita Dorjee, una guía de trekking, dirigió viajes por el Everest y en Japón antes de la pandemia, pero debido a la sequía turística y los cierres de fronteras, prácticamente no ha tenido ingresos durante más de un año.

“Sin turista, sin visa, sin trabajo”, dice.

La comunidad es clave para la supervivencia

El cultivo básico alrededor del Everest es la papa, que se cosecha una vez al año en el otoño. La cosecha del año pasado fue 40 por ciento más baja de lo habitual, lo que muchos lugareños atribuyeron a una temporada de monzones intensa y errática, una consecuencia esperada del cambio climático. Si el turismo no se recupera el próximo otoño y si la cosecha vuelve a ser mala, Rita Dorjee no sabe cómo alimentará a su familia.

“Tengo miedo”, admite.

En ausencia de turistas, es posible que los lugareños tengan que recurrir a actividades tradicionales de subsistencia, como el cultivo de cultivos y el pastoreo de animales. Algunos temen que sus comunidades no estén preparadas para esto.

“Si el coronavirus continúa así, volveremos 25 años”, dice Lopsang. “Ese es un gran problema, porque nuestros viejos hábitos ya se han ido”.

Ang Tshering Sherpa, propietario de una logia en dificultades en Khumjung, destaca un predicamento generacional. “Los jóvenes tienen más educación que las personas mayores”, dice. “No están muy interesados ​​en cuidar animales”.

“La tradición puede desaparecer”, dice Lakpa Tshering Sherpa, un maestro de escuela de 30 años en Thame que dice que la mayoría de sus compañeros ganan dinero haciendo trabajos de temporada en el Everest.

Otros sherpas creen que su fuerte tejido social será la clave para perdurar.

“Nos ayudamos unos a otros”, dice Jigmey Gyaltsen Sherpa, un monje budista en el pueblo de Lukla, donde comienzan y terminan la mayoría de las caminatas en Khumbu. “El sufrimiento de los demás lo podemos tomar por nosotros mismos. Nuestra felicidad la podemos dar a los demás. Tomar y dar: Tenemos mucha práctica con esto en la cultura sherpa ”.

“Todo el mundo tiene problemas, pero lo principal es que estamos en una buena sociedad”, dice Ang Tshering Sherpa, un guía asistente de senderismo del pequeño pueblo de Kunde. Ang Tshering no ha tenido clientes desde que comenzó la pandemia, sin embargo, sonrió afuera de una ceremonia fúnebre tradicional a la que amigos y familiares habían venido de lugares tan lejanos como Australia para asistir. “La comunidad es fuerte, ayudándose unos a otros”.

Muchos depositaron su fe en la belleza natural de la región, que los pocos turistas de este año tenían para sí mismos.

“Cuando vi las montañas por primera vez, mi mente se detuvo”, dice el excursionista eslovaco Ondrej Zenik.

“Me siento afortunada de venir”, dice GR Radhika, quien intenta convertirse en la primera mujer del estado indio de Andhra Pradesh en escalar las montañas más altas de los siete continentes. “Dondequiera que vaya, estoy solo”.

“Ahora tenemos tiempo para compartir historias con los lugareños”, dice el excursionista checo Jan Cermak, quien estuvo de visita con su hermano gemelo. “Las historias de los sherpas son simplemente increíbles”.

Los lugareños confían en que un día, la gente de todo el mundo volverá a acudir en masa para contemplar las montañas más altas de la Tierra, seguir los pasos del leopardo de las nieves y aprender de la sabiduría cultural perdurable de la población local y su comunidad budista. lamas.

Hasta entonces, los sherpas de Solukhumbu intentarán aguantar.

Ben Weissenbach es un becario Henry Luce 2020-2021, ubicado en Nepal. Su escritura ha aparecido en el Los Angeles Times, Revista Smithsonian, El Correo de Washingtony otras publicaciones.