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Por qué no deberías montar en elefantes en Tailandia

Chiang Mai, Tailandia

Todo el mundo quiere montar elefantes en Tailandia. Incluyéndome a mí. Eso fue hasta que pasé el día en un santuario de elefantes y aprendí la inquietante verdad sobre esta popular actividad.

Imagínese lo increíble que sería sentarse sobre una enorme bestia de 9 pies de alto y 4 toneladas mientras avanza pesadamente a través de ríos profundos y una jungla prístina.

Esta es una experiencia con la que muchas personas sueñan cuando planean viajar por el sudeste asiático en un viaje de mochilero económico.

¡No podía esperar a que mi foto se montara encima de un enorme elefante!

Sin embargo, hay un lado oscuro del turismo de elefantes que muchos no conocen …

Familia de elefantes en Tailandia
Elefantes tomando una ducha de tierra

Parque natural de elefantes

Elephant Nature Park (ENP) es un santuario natural escondido en las hermosas selvas del norte de Tailandia. Su misión es proteger y cuidar a los elefantes maltratados rescatados de las industrias del turismo y la tala.

La concienciación y la promoción del turismo sostenible respetuoso con los elefantes es otro objetivo. El parque actualmente cuida a 36 elefantes en 250 acres de áreas silvestres.

Cuando llegué por primera vez a ENP, no estaba muy seguro de qué esperar. ¿Qué tan cerca podríamos llegar a los elefantes? ¿Podríamos tocarlos? ¿Eran peligrosos?

La única otra vez que vi un elefante fuera de un zoológico fue en un Safari en Sudáfrica, ¡cuando uno de ellos cargó contra nosotros! Fue una experiencia intimidante.

Salvando elefantes asiáticos
Los elefantes asiáticos están en peligro de extinción
Parque natural de elefantes en Tailandia
Propietario de Elephant Nature Park, Lek

Salir con gigantes

Puedes participar en muchas actividades divertidas con elefantes en ENP. Pude darles fruta fresca de la palma de mi mano, verlos jugar en el barro, caminar con ellos e incluso meterme en el río para ayudarlos a bañarlos.

Ver a estos gentiles gigantes interactuar entre sí es una experiencia de viaje inspiradora.

Charlan con amigos y familiares cantando y trompeando de un lado a otro. Tienes una mayor apreciación de lo inteligentes y sociales que son en realidad.

Sin embargo, no encontrarás paseos en elefante en Elephant Nature Park. Tampoco hay trucos de circo ni pinturas de elefantes.

Esto se debe a que los elefantes aquí han sido rescatados de esos lugares.

Elefante comiendo sandía
¡Hora de almorzar!
Elefantes tomando un baño
Nadando en el río

La difícil situación del elefante asiático

Los elefantes asiáticos son una especie en peligro de extinción. Los expertos creen que ahora hay menos de 2000 elefantes salvajes viviendo en Tailandia. La población está disminuyendo a un ritmo rápido debido a la pérdida de hábitat.

La captura y el comercio ilegales para su uso en la industria del turismo también es un gran problema.

Esta industria prospera porque todos los visitantes extranjeros quieren montar elefantes o verlos hacer trucos, pagando un buen dinero por el privilegio.

Pero el hecho es que esos elefantes salvajes necesitan ser domesticados antes de poder montarlos.

Excepto que el proceso de domesticación en el sudeste asiático no es el mismo que con un caballo salvaje.

Es mucho más brutal y se logra cuando los elefantes son muy pequeños.

Elefante persiguiendo plátanos
Yo también seguiría una canasta de plátanos
Elefantes bañados por turistas
¡Lave elefantes, no los monte!

Tortura de elefante bebé

Los elefantes salvajes generalmente no permiten que los humanos se monten encima de ellos. Entonces, para domesticar a un elefante salvaje, es torturado como un bebé para romper su espíritu por completo.

El proceso se llama Phajaan, o “el enamoramiento”.

Implica arrancar a los elefantes bebés de sus madres y confinarlos en un espacio muy pequeño, como una jaula o un agujero en el suelo donde no pueden moverse.

Luego, los elefantes bebés son golpeados hasta someterlos con palos, perforados con afilados ganchos de toro, mientras se mueren de hambre y se les priva del sueño durante muchos días.

Puede ver un video perturbador del proceso si tiene curiosidad. El fotógrafo Brent Lewin ganó un premio por capturar esta inquietante imagen de la tortura.

Elefantes nadando en Tailandia
Bebé elefante nadando

Senderismo en elefante en Tailandia

El maltrato a los elefantes no se detiene después de haber sido domesticados. Muchos campamentos de elefantes continúan empleando anzuelos para controlar a los animales.

Si bien es posible que no los apuñalen constantemente como lo hicieron durante el entrenamiento, es ese profundo miedo aprendido a ser apuñalados lo que se utiliza para motivarlos a trabajar.

Recuerde siempre, los elefantes nunca olvidan.

Si un campamento de elefantes en el sudeste asiático afirma ser “responsable” con sus animales, aún debe ser escéptico.

El proceso utilizado para entrenarlos suele ser el mismo, incluso si ahora se les trata con amabilidad. Y, por lo general, no hay forma de estar seguro de lo que sucede cuando los turistas regresan a casa.

¿Sabías que montar elefantes también puede causar daños graves a largo plazo? Sus espinas no están hechas para soportar el peso de los humanos. Sé que es difícil de creer dado su tamaño, pero las cebras son iguales.

Bebé elefante jugando en el río
Bebé elefante jugando en el río

Fundación Save The Elephant

La fundadora Lek Chailert ha estado luchando para salvar a los elefantes y cambiar la aceptación de su país de su trato desde que era una niña.

Lek creó Elephant Nature Park para rescatar a los elefantes maltratados del comercio turístico y darles una vida mejor.

El parque ofrece excursiones de un día y oportunidades de voluntariado durante una semana que permiten a los turistas interactuar y aprender sobre los elefantes de manera responsable.

Como fundación tailandesa sin fines de lucro registrada, las tarifas recaudadas se destinan a alimentar y cuidar a las enormes criaturas, comprar elefantes adicionales a sus dueños abusivos y ampliar el tamaño del santuario en sí.

Un viaje al Elephant Nature Park incluye una presentación gráfica en video que ayuda a arrojar algo de luz sobre la secreta industria del turismo de elefantes. No es fácil de ver.

Elefantes mirando la puesta de sol
¡Los elefantes también disfrutan de las puestas de sol!

La elección depende de ti

El entrenamiento brutal de elefantes ha sido una práctica tradicional en el sudeste asiático durante cientos de años. El problema en estos días es que la mayoría de los elefantes cautivos en Tailandia se utilizan para entretener a los turistas en lugar de con fines tradicionales como la tala o el uso militar.

Es nuestra demanda de paseos en elefante y actos de circo lo que lleva a que más elefantes bebés sean capturados de sus madres, torturados y vendidos para entretenernos.

Si monta elefantes en Tailandia o no, es su elección. Hago todo lo posible por no juzgar a los demás porque soy muy consciente de que todos tenemos diferentes códigos y normas morales.

La mayoría de las personas que participan en el turismo de elefantes en Tailandia desconocen por completo cómo se les trata.

Conozco a muchos amigos que han montado elefantes. Es fácil entender por qué la gente lo hace. Yo mismo casi monté un elefante.

Simplemente quería compartir lo que aprendí después de mi propia experiencia con los elefantes en Tailandia, para ayudarlo a tomar una decisión más informada en el futuro.